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Fundamentos de la Lixiviación Bacteriana in-situ en Minería Subterránea

Objetivo

El aumento inexorable de la demanda por cobre, conjugado con el decaimiento de las leyes de los minerales y el sostenido aumento del costo energético de la extracción y conminución, transforman la lixiviación in situ de minerales en una alternativa cada día más relevante a considerar desde el punto de vista económico y ambiental.

La lixiviación in situ puede presentar grandes beneficios de costo en comparación a otros métodos de lixiviación, ya que se reduce drásticamente el costo de mina y planta. Esto se debe a que el metal es recuperado sin la extracción del material y por tanto sin ser sometido a procesos posteriores de conminución. Sin embargo, su aplicación se ha visto limitada porque, en el estado actual del desarrollo de su diseño, generalmente alcanza una recuperación del cobre menor que en la lixiviación en pilas o botaderos. Además, un aspecto muy importante a destacar es que no existe aún un enfoque tecnológico adecuado para el control de la fuga de soluciones de lixiviación hacia el medioambiente.

El objetivo de este proyecto es desarrollar en el AMTC un área clave para la minería del futuro basada en la lixiviación minera in-situ. Para ello se busca establecer las bases técnicas-económicas conceptuales y desarrollar herramientas experimentales y teóricas avanzadas, tales que permitan evaluar y optimizar el diseño de procesos de lixiviación in situ de minerales de cobre de baja ley.

Metodología

El desarrollo metodológico del proyecto se basa en un enfoque avanzado del proceso de lixiviación in situ, que considera de manera integrada tanto los aspectos de minería subterránea, fragmentación del lecho mineral, fluidodinámica de gases y soluciones y lixiviación bacteriana, todos aspectos claves para avanzar en la innovación de este proceso. Por tal motivo, el equipo de trabajo del proyecto integra la colaboración de Investigadores Principales del Grupo de Tecnología Minera, Dr. Raúl Castro experto en Diseño Minero; del Grupo de Agua y Sustentabilidad Ambiental, Dr. Christian Ihle experto en Fluidodinámica; y del Grupo de Procesamiento de Minerales y Metalurgia Extractiva, Dr. Tomás Vargas experto en Lixiviación Bacteriana.

Resultados

El proyecto se centrará en la investigación de los siguientes aspectos:

1. Evaluación del potencial económico de aplicación de la lixiviación in situ.
2. Estudio de la fragmentación y arranque de roca con miras a la optimización de la lixiviación del lecho mineral.
3. Caracterización, control y optimización de patrones de flujo de soluciones lixiviantes en lechos de mineral fragmentado.
4. Desarrollo de metodologías para el control de la emisión de soluciones al medio.
5. Evaluación y modelación de la aireación natural y forzada y su influencia sobre la velocidad de lixiviación.
6. Estudio del mecanismo de infiltración de soluciones en la roca mineralizada y su impacto en la lixiviación de sulfuros de cobre insertos.
7. Optimización de mecanismos químicos y microbiológicos en la lixiviación de calcopirita.

Financimiento
AMTC

Contacto
Dr. Tomás Vargas
tomas.vargas@amtc.cl

 



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