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Investigadora Bárbara Rodríguez se adjudica FONDECYT para optimizar membranas desalinizadoras de agua

La doctora Bárbara Rodríguez, investigadora del AMTC, se adjudicó recientemente un proyecto en el marco del concurso Fondecyt de Postdoctorado 2018. Su propuesta lleva el título “Incorporación de nanocompositos de cobre-grafeno oxidado (Cu-GO) en membranas compuestas de capa delgada (TFC) durante el proceso de polimerización interfacial: Estudio de propiedades de desalinización y anti-bioincrustación”.

La Dra. Bárbara Rodríguez.

La Dra. Bárbara Rodríguez.

El proyecto, de tres años de duración, pretende optimizar el funcionamiento de las membranas de osmosis inversa que se utilizan en sistemas de desalinización de agua de mar. Tales membranas tienen la desventaja de que en su superficie suelen formarse incrustaciones biológicas denominadas “biofouling” o “bioincrustación”, las que reducen la efectividad del sistema desalinizador. “Esto trae como consecuencia el taponamiento de las membranas y un incremento en los costos de operación. Hasta la fecha han sido propuestas diversas estrategias para mejorar esta deficiencia, sin embargo, aún no se ha logrado mantener las mejoras anti-bioincrustación en tiempos prolongados de operación.”, explica la Dra. Rodríguez.

Tales estrategias implementadas hasta ahora involucran nanopartículas de cobre o grafeno oxidado, que tienen efecto bactericida pero reducen los flujos de permeado del sistema y por ende su eficiencia. El objetivo del proyecto es establecer una combinación óptima de cobre y grafeno oxidado con propiedades bactericidas de largo plazo sin comprometer la eficiencia del sistema desalinizador.

La Dra. Rodríguez explica las motivaciones tras este proyecto: “La agricultura, el sector de producción de alimentos y la minería en general son los principales consumidores de agua en la mayoría de los países, requiriendo 100 veces más agua que la necesaria en usos domésticos. Chile no escapa de esta problemática, ya que el país presenta un significativo estrés hídrico en la zona norte, lo cual afecta tanto a poblaciones rurales como a la actividad minera, que requiere elevadas demandas de agua para ser desarrollada eficientemente. De allí que en todo el mundo se han aplicado tecnologías de filtración por osmosis reversa para usar el agua de mar como fuente alternativa de agua dulce. En el caso particular de Chile, la industria minera ha implementado esta tecnología como fuente alternativa de agua para sus procesos, con la instalación de 13 plantas desalinizadoras en el norte del país y 9 proyectos en curso, debido a que se espera un incremento de hasta 20,1 m3/s en el consumo de agua desalinizada para el 2027.”

Bárbara Rodríguez, oriunda de Caracas, es una de los varios investigadores y académicos extranjeros que trabajan en la Universidad de Chile y en el AMTC. Tras recibir en 2013 su doctorado en química en el Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas, llegó a Chile en 2014 a trabajar en nuestra universidad como técnico en un proyecto FONDECYT sobre membranas de osmosis inversa dirigido por la investigadora del AMTC Andreina García. Luego realizó un proyecto postdoctoral en el Núcleo Milenio Chemical Processes & Catalysis (CPC) de la Universidad Católica de Chile, y desde marzo de 2017 es parte del equipo de la Dra. García en el AMTC.

Al Concurso Postdoctorado 2018 se presentaron 738 proyectos, de los cuales 281 resultaron ganadores de fondos, 57 de ellos de la Universidad de Chile. El proyecto de Bárbara Rodríguez recibirá un total de $77.220.000.



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