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Profesor Tomás Vargas realizó taller abierto sobre minería in situ en Iquique

Como parte de la escuela de temporada “Iquique sin fronteras” de la Universidad de Chile, el Dr. Tomás Vargas, investigador del Advanced Mining Technology Center y docente del Departamento de Ingeniería Química, Biotecnología y Materiales de la Casa de Bello, fue parte del taller “Energía y minería: una promesa de futuro y sostenibilidad bajo el sol del Norte Grande”, en el que se expuso a la ciudadanía una nueva mirada desde la llamada “economía circular”, tecnologías de punta e investigación científica orientadas a proponer opciones y soluciones al problema de la energía y la sustentabilidad.

En dicho taller, realizado en la Casa de la Cultura de Iquique, el Dr. Vargas expuso ante una veintena de personas su trabajo en lixiviación in situ: un método aún en desarrollo para extraer mineral directamente desde los yacimientos para así no tener que trasladarlos a una planta de procesamiento.

En efecto, la metodología actual es la extracción física de material desde el yacimiento, trasladarlo a la planta, someterlo a chancado y molienda para extraer el mineral de interés (proceso de separación física) y luego refinar vía pirometalurgia o hidrometalurgia (procesos de separación química). Este proceso ocupa mucha energía y costos, los cuales aumentan si la ley del yacimiento es baja y produce mucho material de descarte. La lixiviación in situ propone recuperar el mineral (por ejemplo, cobre) mediante un proceso hidrometalúrgico en el mismo yacimiento, sin necesidad de extraer físicamente material rocoso. Esta metodología tiene bajo impacto en el paisaje; reduce drásticamente el consumo de agua; ahorra energía al prescindir de la extracción, traslado, molienda y chancado, y no produce botaderos ni tranques de relave.

El profesor Tomás Vargas muestra un experimento de lixiviación in situ en uno de los laboratorios de la Universidad de Chile.

“Hubo una muy buena recepción del público. Si bien estaba abierto a público general (niños, dueñas de casa, trabajadores), llegó bastante gente que tenía formación técnica, como ingenieros de minas. Pero destaco mucho que entre el público había una señora boliviana, una ciudadana común sin conocimientos técnicos, que fue la que hizo más preguntas porque en su pueblo ella usa mucho la energía solar. Este fue un buen trabajo de extensión.”, dice el profesor Vargas.

Además del Dr. Tomás Vargas, en el taller también expusieron los profesores Luis Vargas, del Departamento de Ingeniería Eléctrica de la Universidad de Chile, y Rodrigo Palma, director del centro SERC de energía solar. Los tres docentes centraron sus presentaciones en cómo aprovechar las condiciones únicas del Norte Grande chileno para la producción minera, de electricidad y calor sobre la base de energía solar y térmica. Terminadas las presentaciones hubo trabajos grupales por parte de los asistentes; uno de los grupos tomó precisamente la lixiviación in situ como tema y presentó un proyecto al respecto con elementos de energía solar.

 

Sobre la Escuela de Temporada

Iquique fue la sede de la quinta versión de la Escuela de Temporada de la Universidad de Chile, instancia de vinculación con la ciudadanía que este año fue bautizada como “Iquique sin fronteras: diálogos sobre migraciones, feminismos, ciencias y cultura”. Se desarrolló entre el 20 y el 25 de enero y ofreció talleres para adultos y niños en temas como envejecimiento; patrimonio local, territorio y desastres naturales; migración y racismo; derechos humanos; educación no sexista; danza contemporánea; muralismo, y canto lírico. Todas las actividades fueron gratuitas.



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